Среди версий, кто же на самом деле является основателем Измаила, и когда это произошло, в научном сообществе существует гипотеза о так называемом болгарском следе.

Одним из её сторонников является, в частности, нынешний Генеральный консул Республики Болгария в Одессе Ангел Ценов. Вот что он говорит в своём исследовании на эту тему.  Современный Измаил расположен на территории древнего Онгъла (староболгарское слово, обозначающее угол). Позднее османами оно было переведено как Буджак, что тоже обозначает «угол».

Появление древних болгар на этой территории связано с периодом существования Первого Болгарского царства. Так называлось государство болгар в период с 681 по 1018 г., которое было образовано булгарскими,  славянскими и фракийскими племенами под предводительством хана Аспаруха. По выражению известного византиниста Э. Арвелера, Болгарское царство было «первым варварским государством, образованным на территории Византии».

Византийский историк, патриарх Константинопольский Никифор (758-828 гг.), в своей «Краткой истории» указывает на «Угол», включающий территорию, ныне занимаемую Измаилом, как область, где находится укреплённая столичная область Болгарии в период около 670-680 гг. Якобы именно из Буджака хан Аспарух управлял государством в указанный временной отрезок.

После расширения Болгарского государства эти земли продолжали оставаться частью центрального района Болгарии. По утверждению Ангела Ценова в VIII в. на месте современного Измаила существовало болгарское поселение, выполнявшее логистические и торговые функции.

Наибольшего расцвета Первое Болгарское царство достигло при болгарском царе Симеоне I (893–927). Его столицей был город Плиска, с 893 г.– Преслав, с 990 г.–Охрид. В эти годы царство охватывало большую часть Балканского полуострова. На северо-востоке его граница доходила до Днепра, включая земли дунай-днестровского междуречья.

В период правления Симеона царство переживало апогей своего политического и территориального могущества, или «золотой век». Если верить хроникам того периода, только в районе Нижнего Дуная находились порядка 80 городов.

Но вернёмся к версии Ангела Ценова. Итак, в период с 670 г. территория современного Измаила находилась в пределах Болгарии. Последовавший трёхвековой временной отрезок был периодом экономического благоденствия для населения региона. Сильная в то время Болгарская держава не допускала, чтобы и существовавший на северном берегу Нижнего Дуная городок, и регион подвергались нападениям и разорению со стороны неприятелей. И это гарантировало относительно мирную и спокойную жизнь местному населению, беспрецедентную для средневековой Европы.
В Х в. земли сегодняшней Южной Украины были населены печенегами, которые весной 972 г. разгромили дружину киевского князя Святослава и убили его самого. Постепенно печенеги превратились в угрозу и для северо-восточных болгарских территорий. Чтобы её устранить, в период с 987 по 991 гг. царь Самуил организовывает ряд военных походов на север от Дуная. Именно в тех обстоятельствах он построил крепость на месте будущего города Измаила. Крепость назвали именем основателя –  первоначально она именовалась «Самуил» или «Смил».

Конкретные факты, касающиеся основания города, изложены в трудах болгарского историка Спиридона Габровского. В своей «Истории во кратце о болгарском народе словенском» в 1792 г. он пишет об этом периоде правлении царя Самуила: «… изгнал татар (печенегов) и основал город на Дунае, и назвал его своим именем Самуил или Смил». «Смил» — славянский вариант библейского происхождения имени Самуил. Крепость строилась несколько лет и была возведена к осени 990 г. Согласно этой теории, осенью 2020 г. исполняется 1030 лет со дня основания Измаила.

В последний раз г. Смил и нынешняя Бессарабия пребывали в границах Первого Болгарского царства до начала XIV в. (1300-1323 гг.). В 1484 г. Буджак был захвачен Османской империей. В 1639 г. французский картограф Гийом Левассер де Боплан изготовил свою известную карту под названием «Генеральный план Диких полей, проще говоря, Украины с прилегающими провинциями». Карта была издана в 1648 г., и на ней был отмечен город Смил на месте современного Измаила.